Πέμπτη, 18 Οκτωβρίου 2012

Καυτός εξωπλανήτης ανακαλύφθηκε να κινείται πολύ κοντά στη Γη


Έναν «καυτό» πλανήτη στο μέγεθος της Γης εντόπισαν Ευρωπαίοι αστρονόμοι ανακάλυψαν ο οποίος μάλιστα φαίνεται ότι κινείται γύρω από ένα άστρο του συστήματος Άλφα Κενταύρου, το οποίο, απέχει μόλις 4,3 έτη φωτός από τη Γη.
Εκτός όμως από το γεγονός ότι είναι ο κοντινότερος εξωπλανήτης, είναι επίσης ο πιο ελαφρύς εξωπλανήτης που έχει ποτέ εντοπισθεί γύρω από ένα άστρο σαν τον Ήλιο μας. Όμως κινείται τόσο πολύ κοντά στο άστρο του, ώστε η εκτιμώμενη θερμοκρασία επιφάνειας του να είναι γύρω στους 1.200 βαθμούς Κελσίου γεγονός που τον καθιστά πολύ «καυτό» και αφιλόξενο για ζωή.
Η ανακάλυψη αυτή, με επικεφαλής τον Ξαβιέ Ντιμίσκ του Αστεροσκοπείου της Γενεύης, έγινε με το όργανο HARPS που βρίσκεται στο τηλεσκόπιο των 3,6 μέτρων του Ευρωπαϊκού Νοτίου Αστεροσκοπείου (ESO), στην τοποθεσία Λα Σίγια της Χιλής.
Ο Άλφα του Κενταύρου είναι ένα σύστημα αποτελούμενο από τρία άστέρια, δύο από τα οποία -τα Άλφα Κενταύρου Α και Άλφα Κενταύρου Β- μοιάζουν πολύ με τον Ήλιο μας και βρίσκονται σε τροχιά το ένα γύρω από το άλλο, ενώ ένα τρίτο πιο μακρινό και αχνό άστρο είναι γνωστό ως Εγγύς του Κενταύρου και ονομάστηκε έτσι επειδή, από τα τρία άστρα, αυτό βρίσκεται πιο κοντά στη Γη.
Το αστρικό σύστημα αυτό είναι ένα από τα πιο φωτεινά στον ουρανό του Νότου και, ήδη από τον 19ο αιώνα, οι αστρονόμοι έκαναν εικασίες για την πιθανή ύπαρξη πλανητών γύρω από τα άστρα του Άλφα Κενταύρου. Ωστόσο με τα ταχύτερα τωρινά διαστημικά μέσα, ένα ταξίδι από τη Γη στον Άλφα του Κενταύρου θα διαρκούσε γύρω στα 20.000 χρόνια.
Όπως είπε ο Ντιμίσκ, «οι παρατηρήσεις μας επεκτάθηκαν για διάστημα πάνω από τέσσερα χρόνια και αποκάλυψαν ένα μικρό αλλά πραγματικό σήμα ενός πλανήτη που γυρίζει γύρω από τον Άλφα Κενταύρου Β κάθε 3,2 μέρες». Η ανακάλυψη έγινε από τις ανεπαίσθητες διαταραχές στην κίνηση του άστρου που προκαλούνται από την βαρυτική έλξη του εξωπλανήτη, η οποία παρόλο που είναι σχεδόν μηδαμινή εντοπίστηκε χάρη στο φασματογράφο HARPS.
Ο Άλφα Κενταύρου Β γύρω από τον οποίο κινείται ο εξωπλανήτης αυτός, είναι λίγο μικρότερος και λιγότερο φωτεινός από τον Ήλιο μας, ενώ ο εξωπλανήτης, που έχει μάζα λίγο μεγαλύτερη από αυτή της Γης βρίσκεται σε απόσταση μόλις έξι εκατομμύρια χιλιόμετρα από το άστρο, δηλαδή πολύ πιο κοντά από ό,τι η τροχιά του Ερμή, του κοντινότερου στον Ήλιο πλανήτη του δικού μας ηλιακού μας συστήματος.
Οι αστρονόμοι αναζητούν πλέον έναν βραχώδη εξωπλανήτη που να έχει το μέγεθος περίπου της Γης και που η τροχιά του να μην είναι ούτε πολύ κοντά (οπότε θα είναι καυτός), ούτε πολύ μακριά από το άστρο του (οπότε θα είναι παγωμένος), αλλά να βρίσκεται στην ενδιάμεση κατοικήσιμη ζώνη, όπου είναι πιθανό να υπάρχει νερό σε υγρή μορφή.

Δεν υπάρχουν σχόλια: